Dans notre couverture de l’espace des semi-conducteurs, nous pensons généralement à deux vecteurs principaux de matériel – le CPU et le GPU. Au-delà de cela, nous examinons les FPGA, les microcontrôleurs, et cette décennie apporte l’avènement du processeur IA dédié. Ce qui relie tous ces produits ensemble, c’est en fait le FPGA – un réseau de portes programmable sur site qui permet à un technicien qualifié de construire essentiellement un circuit personnalisé à partir de portes configurables. Cela signifie qu’un FPGA peut être utilisé pour concevoir et simuler un CPU ou un GPU complet, mais aussi qu’un FPGA offre un moyen reconfigurable d’offrir une puissance de calcul optimisée qui s’adapte aux besoins de ses utilisateurs sans le coût de millions ou de dizaines de millions de conception dédiée silicium. L’une des premières sociétés de FPGA sur le marché était Lattice Semiconductor, qui se concentre désormais sur des conceptions de FPGA à faible consommation d’énergie qui se retrouvent dans tout, des appareils grand public aux serveurs.

Nous suivons vaguement Lattice depuis un certain nombre d’années, mais il y a trois ans, l’entreprise a connu un petit changement. Il a embauché Jim Anderson, alors vice-président directeur de l’informatique et des graphiques d’AMD, qui avait supervisé le lancement de Ryzen, la marque de processeurs qui a redynamisé l’entreprise d’une quasi-faillite à plusieurs années de croissance et de rentabilité prolongées des parts de marché. Jim et moi nous sommes fréquemment rencontrés lors d’événements AMD et nous avons discuté en profondeur de l’état du paysage des produits de consommation ainsi que de l’évolution de l’espace des semi-conducteurs. Lorsqu’il a été annoncé qu’il prenait le poste de PDG chez Lattice, j’étais un peu surpris, mais heureux qu’il ait trouvé un nouveau défi qui complète son expérience dans la conception et l’expertise des semi-conducteurs.

Au cours de ces trois années chez Lattice, Jim a initié un changement culturel qui se joue dans les feuilles de route de l’entreprise : de nouveaux produits, une approche plus agile et un besoin de se concentrer sur l’apprentissage automatique à chaque partie de sa pile de produits. Les récentes divulgations financières de Lattice montrent une demande croissante pour son matériel, ainsi que la société faisant des progrès pour doubler son marché adressable au cours des cinq prochaines années. J’ai pensé que ce serait le bon moment pour renouer avec Jim pour découvrir exactement ce qu’il fait chez Lattice pour réserver la prochaine génération de croissance à cette société FPGA fondamentale.


Jim Anderson
PDG, Lattice Semiconductor

Dr Ian Cutress

AnandTech

D’un point de vue professionnel, Jim a beaucoup d’expérience. Académiquement, il est titulaire d’un MS en EE et CS du MIT et d’un MBA du MIT, et au cours de sa carrière, il a passé 8 ans chez Intel en tant qu’architecte CPU sur Xeon et Itanium avec planification stratégique, 8 ans chez LSI en planification stratégique et marketing de composants réseau, un an chez Axxia/Intel en tant que GM of Networking, puis 3 ans chez AMD à la tête de Ryzen. Cela fait maintenant trois ans qu’il occupe le poste de PDG de Lattice.

Ian Cutress : Vous êtes maintenant PDG de Lattice depuis trois ans, et venant du poste de vice-président directeur du groupe informatique et graphiques d’AMD, qu’est-ce qui vous a poussé à passer du matériel grand public aux FPGA à faible consommation d’énergie ?

Jim Anderson : Eh bien, j’ai adoré ça chez AMD. J’étais super heureux là-bas – j’aime les gens d’AMD. Des gens formidables, vraiment innovants, très déterminés. Je suis un gars de produit – j’ai toujours une passion pour le produit, et en particulier ce produit que nous lancions ce jour-là en Italie, j’étais toujours super excité. J’adore les produits.

Mais lorsque Lattice m’a contacté, il était assez difficile de laisser passer l’opportunité, car Lattice est une société qui est l’une des premières sociétés FPGA fondatrices du début des années 80. C’est une entreprise qui existe depuis environ 40 ans, elle a une grande histoire d’innovation, et c’est en quelque sorte un endroit unique qui innove et innove autour de petits FPGA vraiment économes en énergie. Ces appareils sont utilisés dans toutes sortes d’applications sur de nombreux marchés différents. C’est une grande entreprise. J’avais l’impression que si je rejoignais Lattice, je pourrais l’aider à progresser sur une voie plus solide, l’aider à créer de meilleurs produits et à créer des produits plus rapidement.

C’est un peu ce qui m’a attiré chez Lattice et les trois dernières années ont été très amusantes. Nous avons complètement reconstruit la gamme de produits chez Lattice, nous sommes sur une excellente trajectoire, et en fait, je suis encore plus excité par les années à venir. Nous avons de très bons produits sur la feuille de route.

IC : La plupart des utilisateurs qui connaissent Lattice comprennent qu’il s’agit d’une société de FPGA, mais lorsque la plupart d’entre nous parlent de FPGA, nous nous référons aux grands noms de l’industrie : Xilinx et Altera (qui fait maintenant partie d’Intel). Pouvez-vous nous expliquer comment Lattice se positionne sur le marché par rapport aux grands noms et pourquoi cela compte ?

JA : Oui, absolument. Tout d’abord, permettez-moi de souligner que si vous regardez la taille du volume unitaire, en réalité Lattice est le fabricant de FPGA le plus grand en volume unitaire. Nous sommes les plus gros en volume unitaire. Nous sommes spécialisés dans les FPGA de petite taille, économes en énergie et très, très faciles à utiliser. Parce qu’ils sont vraiment économes en énergie et qu’ils sont de petite taille, ils peuvent être utilisés dans toutes sortes d’applications différentes dans lesquelles les très gros FPGA ne peuvent tout simplement pas entrer. Ainsi, à partir d’une contrainte d’espace physique ou d’une contrainte de puissance, nos appareils peuvent atteindre toutes sortes d’applications que nos concurrents ne peuvent pas, et vous nous trouverez donc dans l’industrie, toutes sortes d’applications IoT industrielles, l’automatisation industrielle ou la robotique. Vous nous trouverez également dans les communications, l’informatique, les appareils grand public et l’électronique automobile. Nous nous spécialisons donc vraiment dans la petite partie du marché à faible consommation d’énergie.

Ces deux concurrents que vous avez mentionnés, qui sont des concurrents traditionnels, se concentrent vraiment sur les très gros FPGA complexes à très haute puissance. Nous nous concentrons sur la petite taille et l’efficacité énergétique. Vous seriez étonné du nombre d’applications que nous examinons. Chaque fois que je rencontre un nouveau client, je suis toujours étonné par certaines des nouvelles applications folles et innovantes dans lesquelles ils utilisent nos puces.

Pour vous donner une idée de la taille, il s’agit de l’un de nos plus petits FPGA au bout de la pince à épiler ici.

Je le montre au bout de la pince à épiler, et c’est environ 1,4 millimètre carré. Évidemment, nous fabriquons également des appareils plus gros, mais des appareils de cette taille peuvent être utilisés dans des applications que d’autres puces ne peuvent pas faire, où il existe des contraintes de taille ou de puissance.

Puisque vous avez mentionné la dernière fois que nous nous sommes rencontrés il y a trois ans, si nous comparons notre FPGA à cette puce Threadripper d’AMD, [this is what it looks like].

Je suis donc maintenant passé à l’autre extrémité du spectre ! Donc moi-même et l’équipe Lattice innovons vraiment à l’autre extrémité du spectre : petit, économe en énergie, facile à utiliser et, comme je l’ai dit, important pour de nombreuses applications différentes.

IC : Votre équipe de relations publiques m’a envoyé une bande de ces minuscules FPGA. Quand je l’ai ouvert, je me suis demandé ce qu’ils étaient ! Je ne pouvais pas les voir – je me suis demandé pourquoi ils m’ont envoyé un peu de plastique ? J’ai dû installer la macro de zoom sur mon smartphone pour les voir en quelque sorte, et même alors, je ne peux toujours pas lire ce qui est imprimé dessus.

JA : Quand j’ai commencé à regarder de plus près Lattice avant de rejoindre, c’était l’une des choses que j’ai trouvées vraiment fascinantes. J’ai passé une grande partie de ma carrière à travailler à l’autre extrémité du spectre sur de gros processeurs hautes performances et des choses comme ça, donc travailler à l’autre extrémité du spectre sur des FPGA de plus petite taille et économes en énergie m’a semblé assez fascinant. Eh bien, je suis content que vous ayez les échantillons !

IC : Vous êtes PDG de Lattice depuis trois ans maintenant, et je pense que la plupart de notre public vous reconnaîtra peut-être pour les trois années que vous avez passées chez AMD en charge de la division client lors du lancement de Ryzen. J’ai parcouru votre histoire et vous avez de l’expérience en tant qu’architecte CPU chez Intel, de la planification stratégique et du marketing sur le silicium réseau pour LSI, et votre formation universitaire est une maîtrise en EE du MIT. Qu’est-ce qui finit par vous attirer de l’architecture, à la planification, à la mise en réseau, aux processeurs et aux graphiques, et maintenant à Lattice ?

JA : La façon dont vous avez dit ça, ça donne l’impression que je ne peux pas garder un travail, n’est-ce pas ?! [laughs]

Je dirais que le fil conducteur de ma carrière est que j’ai toujours travaillé dans l’industrie des semi-conducteurs – mais vous avez raison, et j’ai occupé un certain nombre de fonctions différentes. J’ai commencé en tant qu’architecte CPU chez Intel en travaillant sur les puces Xeon et Itanium. Mais j’ai travaillé sur des puces DSP multicœurs, des processeurs réseau très compliqués utilisés dans les communications, de nombreux ASIC, des processeurs pour les périphériques clients, des graphiques et maintenant des FPGA. Le fil conducteur est donc toujours au sein de l’industrie des semi-conducteurs. Je pense que, pour moi, l’industrie des semi-conducteurs est vraiment passionnante, car c’est fondamentalement la couche fondamentale de l’ensemble de l’industrie technologique. C’est le substrat fondamental du reste de l’industrie et il est omniprésent dans nos vies. Chaque fois que vous touchez un appareil électronique, vous touchez d’une manière ou d’une autre l’industrie des semi-conducteurs. Je suis donc simplement fasciné par l’ensemble du spectre des appareils construits dans l’industrie semi, et donc maintenant l’opportunité de travailler sur les FPGA chez Lattice. L’industrie semi est géniale, et j’aime tous les aspects de celle-ci.

IC : Chaque fois que j’ai l’impression de mentionner les FPGA dans mon travail, des commentaires surgissent toujours comme « pourquoi ne pas simplement construire un ASIC ? ». Pouvez-vous expliquer pourquoi les clients de Lattice, ou toute personne utilisant un FPGA, choisissent de le faire plutôt que du matériel dédié ou une solution logicielle ?

JA : Il y a à la fois des raisons techniques et il y a aussi des raisons économiques.

Sur le plan technique, nos clients essaient souvent d’innover dans la conception de leurs systèmes. Ils essaient de comprendre comment ils peuvent ajouter de nouvelles fonctionnalités ou de nouvelles capacités qui les différencient sur le marché. Un grand nombre de fois [the solution is] un FPGA, qui est incroyablement personnalisable et adaptable. Il peut s’agir d’un élément clé du système qui permet au client de vraiment personnaliser et adapter son système. Ensuite, l’un des avantages du FPGA n’est pas seulement que vous pouvez le personnaliser pour exactement ce dont vous avez besoin, par rapport à un produit standard, mais vous pouvez le reprogrammer tout au long de la durée de vie du système. Disons donc que votre marché évolue ou que vous souhaitez intégrer de nouvelles fonctionnalités, [it can be updated]. En fait, nous avons beaucoup de clients qui exécutent des algorithmes d’intelligence artificielle sur nos FPGA. Ces algorithmes évoluent constamment, et donc le fait qu’ils puissent simplement reprogrammer le FPGA au fur et à mesure que l’évolution de l’algorithme d’IA change, c’est un gros avantage. Il assure la pérennité de la plate-forme, et c’est donc l’une des principales raisons pour lesquelles les clients conçoivent dans des FPGA.

Une autre raison [to use an FPGA] que vous avez mentionné sont les ASIC, ou plutôt la difficulté de les mettre à l’échelle. Si vous envisagez de créer une puce vraiment personnalisée pour votre application, cela prend 18 à 24 mois minimum pour construire cette puce, n’est-ce pas ? Du concept architectural initial au moment où vous avez quelque chose qui est prêt pour la production. Vos besoins ont pu facilement changer au cours des deux années qu’il a fallu pour développer cette puce – alors qu’avec un FPGA, vous la personnalisez immédiatement pour exactement ce dont vous avez besoin. Si les besoins changent au cours de ces un à deux ans, pas de problème – vous reprogrammez simplement la chose. Nos puces sont vraiment écoénergétiques et optimisées en termes de taille. Souvent, il n’y a pas de gros avantage à une puce personnalisée, en termes de puissance ou de coût.

Ensuite, d’un point de vue économique, regardez le coût d’une puce entièrement personnalisée aujourd’hui. Vous savez que les dépenses ont incroyablement augmenté au cours des 20 dernières années et plus que je suis dans l’industrie. Auparavant, il était peu coûteux de créer votre propre puce personnalisée, vous savez – c’est beaucoup plus cher maintenant, à la fois en termes d’effort de développement, de coûts de masque, etc. Il est donc très rare que cela ait un sens économique, en particulier avec le type de Les FPGA que nous avons, et les points de coût que nous pouvons atteindre, qu’il n’y a vraiment aucun avantage économique non plus.

Donc, pour toutes ces raisons, si vous regardez l’histoire de l’industrie des FPGA, elle s’est développée aussi rapidement que l’industrie des semi-conducteurs au total, ou en fait plus rapidement depuis de nombreuses années et dans de nombreux cas. C’est pourquoi vous voyez qu’au cours des 40 dernières années, les FPGA n’ont cessé de croître et que le marché est très sain car les clients continuent de l’adopter et dans toutes sortes d’applications.

IC : Où la plupart des utilisateurs finaux peuvent-ils s’attendre à trouver un produit à base de Lattice dans leur vie d’aujourd’hui ?

JA : Je pense que si vous utilisez un appareil électronique, [you’re probably interacting] avec un appareil Lattice d’une manière ou d’une autre au cours de votre vie quotidienne, soit directement, soit indirectement. Par exemple, un centre de données ou certaines des activités industrielles que nous réalisons, par exemple, dans les serveurs. Maintenant, si vous regardez dans les serveurs, qu’il s’agisse de serveurs de classe entreprise ou de serveurs situés dans de grands centres de données à grande échelle, les utilisateurs finaux accèdent évidemment tout le temps aux données et aux centres de données tels que les grands centres de données à grande échelle. Dans ceux-ci, vous trouverez une puce Lattice. Dans presque tous les nouveaux serveurs d’aujourd’hui, bien plus de 80% des serveurs ont au moins une puce Lattice, sinon plus. Ces puces assurent également la gestion du contrôle de la plate-forme et de la sécurité.

Vous commencez maintenant à trouver des FPGA Lattice dans les appareils informatiques clients, pour lesquels nous fournissons un certain nombre de nouvelles fonctionnalités. Également dans l’infrastructure de communication, donc qu’il s’agisse d’une infrastructure filaire ou sans fil comme l’infrastructure 5G, de nombreux appareils utilisent Lattice. Ensuite, toutes sortes d’électronique grand public, de systèmes audio haut de gamme, de systèmes domotiques, d’électronique automobile – j’essaie de m’assurer de parcourir toute la liste ici ! Mais je pense que cela vous donne une idée de tout cela.

En fin de compte, nous avons plus de 9 000 clients, et si vous regardez au cours des quatre dernières années, nous avons expédié environ un milliard d’appareils. Si vous pensez à cela, environ un milliard de puces en treillis dans toutes sortes d’applications, vous nous trouverez partout.

IC : Quand j’ai parlé à Esam Elashmawi il y a quelques semaines, il m’a expliqué que Lattice connaît une augmentation constante du marché des serveurs, avec du silicium dans environ 20% des serveurs il y a quelques années à environ 80% aujourd’hui. Lorsque je passe en revue le matériel, j’ai toujours remarqué le logo Lattice, mais je ne me rendais pas compte à quel point la croissance de Lattice sur ce marché a été considérable. Pourquoi voyons-nous exactement le silicium Lattice devenir un élément essentiel du marché des cartes mères d’entreprise ?

JA : Oui, excellente question ! Cela a certainement été un grand domaine de croissance pour nous. Notre position dans les serveurs s’est considérablement développée au cours des dernières années et nous nous attendons à ce qu’elle continue de croître. Comme l’a dit Elam, si vous remontez deux ou trois ans en arrière, environ 20% des serveurs sont livrés avec un morceau de silicium Lattice. Il y a quelques années, ils effectuaient des tâches plus basiques, une sorte de gestion de l’alimentation ou des fonctions de contrôle de base sur la plate-forme serveur. Maintenant, si vous faites un zoom avant sur aujourd’hui, plus de 80 % des serveurs actuels de la dernière génération en volume, sont tous livrés avec au moins un morceau de silicium Lattice pour plus de contrôle et de gestion de la plate-forme serveur. À l’avenir, nous proposons également davantage de fonctionnalités de sécurité.

Auparavant, il y a des années, les gens s’inquiétaient davantage de la sécurité au niveau de la couche logicielle. Mais maintenant, il y a un souci de sécurité jusqu’à la plate-forme matérielle. Nous avons donc des dispositifs Lattice spécifiques qui sont conçus pour fournir ce qu’on appelle la sécurité de la plate-forme ou la résilience de la plate-forme. Donc, ce que font nos appareils, c’est qu’ils vérifient pour s’assurer, par exemple, lors du démarrage de vos serveurs, que le matériel lui-même n’a pas été corrompu, ou que le firmware n’a pas été corrompu. Il examinera donc la version du micrologiciel avant le démarrage du système, vérifiera qu’il s’agit de la bonne version du micrologiciel et que personne n’a corrompu ou chargé le mauvais micrologiciel. Ensuite, s’il détecte un mauvais micrologiciel, car nous avons une copie dorée stockée dans la mémoire à semi-conducteurs de la puce Lattice, il échangera et réparera en fait ce micrologiciel. Ce n’est qu’un exemple du type de nouvelles capacités que nous apportons à un serveur. Mais si vous regardez les serveurs d’aujourd’hui, plus de 80% sont livrés avec du silicium Lattice.

Dans la prochaine génération qui commence tout juste à augmenter, notre taux d’attachement commencera en fait à dépasser 1x, ce qui signifie qu’en moyenne, les plates-formes de serveur auront plusieurs puces Lattice utilisées. Ainsi, lorsque cela se produira, nous expédierons en fait plus de puces sur le marché des serveurs que le nombre total de serveurs expédiés ! De plus, nos ASP (prix de vente moyen) continuent de croître à la hausse, car nous continuons à apporter plus de valeur à chaque génération de serveurs. Cela a donc été un grand domaine de croissance pour nous. Sur la base des discussions multigénérationnelles que nous avons avec nos clients, nous nous attendons à ce qu’il continue d’être un bon secteur de croissance.

Soit dit en passant, je devrais mentionner, parce que j’ai pensé que vous pourriez demander en fonction de mon histoire, c’est que nous sommes agnostiques du processeur. Lattice prend en charge les plates-formes Intel et AMD, et en fait, nous prenons en charge les serveurs basés sur ARM aujourd’hui. C’est en fait un avantage pour nos clients, et il est important que nous soyons en mesure de desservir toutes les architectures, nous sommes donc totalement agnostiques.

IC : J’allais demander alors – faites-vous des versions très spécifiques de vos FPGA pour AMD, pour Intel, ou même pour Ampere ? Ou prennent-ils simplement ceux de l’étagère et les optimisent-ils comme ils le souhaitent ?

JA : C’est tout à fait exact, [the can take the ones off the shelf] et c’est la beauté de celui-ci. Cette conception FPGA peut ensuite être personnalisée par l’OEM du serveur ou même par chaque client du serveur, car ils souhaitent qu’il ait sa valeur ajoutée unique. Nos clients serveurs mettent leur propre personnalisation personnalisée dans le FPGA, et cela les aide à personnaliser ou à différencier leur plate-forme, mais la beauté est que nous pouvons utiliser un seul appareil pour y répondre.

IC : L’une des choses que je remarque régulièrement lors des appels financiers de Lattice est la mention d’un changement de culture en interne autour de la période 2018, qui se trouve être à peu près au moment où vous avez pris le poste de PDG ! Pouvez-vous expliquer ce qui était en place à ce moment-là et comment vous avez ajusté Lattice pour qu’il corresponde à ce qui ressemble à une voie vers une croissance soutenue / à quoi ressemble ce type de changement de culture ? Je pense que vous avez fait allusion à l’alignement de la feuille de route du produit, mais va-t-elle au-delà ?

JA : Je pense que ça va au-delà de ça. Je pense qu’il y a eu un changement culturel assez important chez Lattice au cours des dernières années. Lorsque j’ai rejoint en septembre 2018, peu de temps après, j’ai formé une nouvelle équipe de direction. Nous avons recruté pour toutes sortes de fonctions clés telles que l’ingénierie, les ventes, le marketing et la chaîne d’approvisionnement. [We recruited] des vétérans de l’industrie, des personnes qui travaillent dans l’industrie des FPGA non seulement depuis quelques années, mais depuis des décennies et ont plusieurs décennies d’expérience. Nous avons donc reconstitué l’équipe de direction avec des experts de l’industrie, puis nous avons opéré un changement culturel assez important dans l’entreprise.

Je dirai qu’il y avait quelques attributs culturels que Lattice a toujours eu, que nous avons certainement encouragés et que nous avons maintenus. Par exemple, Lattice a toujours été très centré sur le client, et en fait, si vous demandez à nos clients, ils vous diront que l’une des raisons pour lesquelles ils aiment travailler avec Lattice est que nous avons toujours été à l’écoute de nos clients. Nous continuons donc certainement à encourager cela, mais Lattice est également un endroit vraiment collaboratif. Nous collaborons en interne, et les groupes travaillent très bien ensemble, mais nous collaborons aussi très bien avec nos clients.

Nous encourageons ces attributs culturels, mais nous avons encouragé ou apporté de nouveaux attributs – l’un d’eux concerne la vitesse et l’agilité, ce qui me semble vraiment important dans l’industrie technologique. Cela peut devenir un avantage concurrentiel très important. Je pense que la vitesse et l’agilité comptent beaucoup plus que la taille de l’entreprise, ou [compared to] la taille des ressources. Je pense que la capacité d’aller vite, de mettre les produits sur le marché rapidement et de s’adapter rapidement est absolument un avantage concurrentiel.

C’est quelque chose que nous avons vraiment encouragé depuis le premier jour, depuis que j’ai rejoint. Je pense que vous pouvez voir cela dans notre feuille de route de produits – si vous regardez le nombre de nouveaux produits que nous avons sortis au cours des deux dernières années par rapport à l’histoire précédente de Lattice, nous avons triplé le taux de nouveaux produits que nous apportons à marché. Notre cadence est trois fois plus rapide qu’avant. C’est formidable pour nos clients – ils adorent ça parce qu’ils ont des produits nouveaux et frais qui sortent tout le temps de Lattice. Je pense donc que c’est un marqueur de ce changement culturel vers plus de vitesse et d’agilité.

Ensuite, l’autre que je dirais que nous avons vraiment encouragé était l’innovation. Nous disons toujours innovation, et tout le monde le dit, mais je dirais qu’il s’agit d’être audacieux quant aux mesures innovantes que vous êtes prêt à prendre. Nous sommes beaucoup plus audacieux quant à l’innovation future que nous conduisons. Je pense donc que c’est quelque chose que nous avons vraiment encouragé l’équipe à faire – être beaucoup plus audacieux en termes de réflexion sur l’orientation de la technologie et de la feuille de route du produit.

Le changement culturel a été une grande partie de cela quand je pense aux progrès que nous avons accomplis. Mais l’autre élément que je dirais, que nous avons en quelque sorte mentionné au début comme je l’ai dit, c’est que vous savez que je suis un gars de produit. En fin de compte, nos clients se soucient le plus de nos produits. Donc, tout de suite, au cours des six premiers mois après mon arrivée, nous avons entièrement reconstruit la feuille de route du produit et l’avons reconstruite non seulement pour l’année ou les deux prochaines, mais pour les 5 prochaines années et plus. C’est complètement reconstruit, vraiment monté là où nous nous dirigions en termes de performances, de capacités et de fonctionnalités. Nous commençons maintenant vraiment à en voir les avantages cette année et dans les années à venir.

IC : Je voulais parler des feuilles de route des produits parce que vous avez en quelque sorte annoncé lentement la façon dont vous avez réaligné vos produits au cours des derniers mois. Passant d’un ou deux produits par an, une cadence très linéaire, il existe désormais de multiples dérivés dans un flux de conception parallèle. Vous avez également déclaré que cela aidait à doubler les marchés adressables potentiels de 3 à 6 milliards de dollars. Mis à part les revenus bruts, quel est l’objectif ici ? Comment une entreprise de FPGA innove-t-elle ? S’agit-il davantage d’une demande explicite des clients, ou est-ce plus d’orientation ?

JA : C’est toujours centré sur le client, notre innovation. Nous disons toujours ceci à l’intérieur de Lattice – notre innovation est toujours centrée sur le client et centrée sur les applications du marché. Toute l’innovation que nous faisons est d’essayer de résoudre un problème client ou de permettre une nouvelle application – c’est vraiment l’objectif de notre innovation. Nous avons fait un grand changement au cours des deux ou trois dernières années dans la façon dont nous faisons cette innovation. Du point de vue de la feuille de route des produits, nous avions l’habitude d’être très périodiques dans la façon dont nous créons des produits. Nous créerions un produit avec une architecture, puis le produit suivant aurait une nouvelle architecture. Nous étions très séquentiels.

Ce que nous avons fait maintenant, c’est adopter une approche de plate-forme, à la fois du point de vue matériel et logiciel, et concevoir chaque plate-forme FPGA dès le début avec l’esprit que nous construirions plusieurs dérivés. Nous construirions également des versions de cette plate-forme FPGA qui seraient, par exemple, optimisées autour d’applications particulières ou des besoins des clients.

Cette approche de plate-forme nous a donc permis d’accélérer considérablement le nombre de nouveaux produits que nous pouvons mettre sur le marché, puis elle nous a permis de créer de nouveaux produits plus optimisés pour des applications particulières. Un exemple de cela serait la sécurité. Nous développons actuellement des FPGA optimisés pour la sécurité des plates-formes. Les autres exemples seraient les FPGA qui sont plus optimisés pour effectuer un traitement d’intelligence artificielle à la périphérie du réseau – le traitement d’inférence dans les applications de périphérie. Cette approche de plate-forme nous a donc aidés à augmenter le nombre de produits, mais nous a également aidés à vraiment adapter nos produits à des applications particulières, en particulier les applications à très forte croissance ou les applications qui répondent aux besoins de nos gros clients.

IC : L’optimisation dans ce sens signifie-t-elle toujours supprimer certaines des portes logiques et construire, par exemple, un accélérateur cryptographique renforcé ou un accélérateur d’IA renforcé ? Est-ce que ça va au-delà ?

JA : C’est peut-être ça, mais on peut aussi régler [the frequency and bandwidth of] l’architecture de la structure FPGA, ou l’implémentation elle-même, pour être mieux alignée sur une application ou des besoins particuliers. Nous utilisons différentes techniques.

IC : C’est grâce au profilage des flux de travail des clients ? Vous vous réunissez avec les clients pour comprendre ce qu’ils font et ce qu’ils essaient de résoudre ?

JA : Exactement ! Nous passons beaucoup de temps avec nos clients pour nous assurer que nous comprenons leurs besoins, non seulement pour les 12 prochains mois, mais pour les 3 prochaines années et plus. Nous mappons ensuite ces besoins des clients, ou les besoins des applications, aux architectures FPGA particulières [that they are interested in].

IC : Vous avez mentionné plus tôt l’informatique client – vous êtes vraiment dans le sens de promouvoir les FPGA pour aider à l’analyse accélérée des caméras par l’IA, les webcams des gens sur les appareils, ce genre de choses. Où exactement nous attendons-nous à voir Lattice dans l’informatique client à cet égard ?

JA : L’informatique client a été un domaine de croissance pour nous au cours des dernières années – notre informatique client fait partie de notre segment informatique et communications, et ce segment s’est très bien développé. Il a connu une croissance à deux chiffres l’année dernière, et il a encore augmenté de 15 % d’une année sur l’autre au cours du dernier trimestre. L’informatique client y a largement contribué. Il y a eu quelques nouvelles plates-formes clientes importantes qui ont commencé à entrer en production l’année dernière, puis sont en pleine production cette année. Et puis nous nous sommes engagés avec un certain nombre d’OEM et de nouvelles plates-formes informatiques clientes.

Lorsque nous parlons d’informatique client, nous parlons essentiellement de PC et de tablettes, ces types d’appareils. Mais certaines des applications intéressantes auxquelles nous nous habituons sont des choses comme l’intelligence artificielle. Par exemple, disons que je regarde mon ordinateur portable, je travaille, mais je me détourne et je détourne le regard – peut-être que j’ai une conversation avec quelqu’un pendant quelques minutes et que je ne regarde pas l’ordinateur portable . Notre appareil analysera le signal vidéo et détectera que vous êtes toujours devant l’ordinateur portable, mais que vous avez détourné le regard. Il détectera cela à l’aide d’algorithmes d’IA, puis l’écran de l’ordinateur portable s’assombrira pour économiser l’énergie de la batterie. Ensuite, dès que vous regarderez en arrière, l’écran réapparaîtra. Cela peut sembler peu grave, mais lorsque vous commencez à additionner les économies d’énergie, l’écran de l’ordinateur portable brûle une énorme quantité d’énergie. Si vous économisez toute la durée de vie de la batterie au cours d’une journée complète, vous pouvez économiser beaucoup et gagner en efficacité.

L’autre chose que nos appareils ou FPGA peuvent faire est de regarder l’entrée vidéo, et disons que quelqu’un arrive derrière vous et qu’il surfe en regardant par-dessus votre épaule ce sur quoi vous travaillez. Il peut détecter qu’il y a quelqu’un d’autre dans le cadre, puis mettre un petit point rouge sur l’écran ou quoi que ce soit pour vous informer que quelqu’un est derrière vous, en train de regarder ce que vous faites. Il existe également de nombreux autres exemples, mais nous pouvons le faire parce que nos appareils sont petits et très économes en énergie – nous pouvons le faire à des niveaux de puissance incroyablement bas.

Ensuite, un autre exemple serait la sécurité, une partie de cette même sécurité dont nous avons parlé sur les périphériques serveurs est également applicable aux périphériques clients. C’est donc une autre application potentielle – mais vous savez, l’une des choses que nous aimons vraiment sur ce marché est que si vous regardez l’espace serveur, dont nous avons déjà parlé, nous avons très bien fait et vraiment proliféré Lattice à travers l’espace serveur . Mais ce qui est bien avec le marché de l’informatique client, c’est qu’il est 20 fois plus grand en termes de taille d’unité. Il y a 20 clients pour chaque serveur, et donc pour nous, c’est juste une énorme opportunité TAM d’introduire des appareils Lattice sur ce marché et de permettre toutes sortes de nouvelles fonctionnalités et capacités pour les utilisateurs finaux.

IC: Donc la démonstration sur le fait de détourner le regard et d’avoir des gens sur votre épaule, il y a une entreprise qui l’a démontré aujourd’hui, et ce serait Intel. Travaillez-vous avec Intel là-dessus ? Puis-je faire ce lien ?

JA : [laughs] Eh bien, ce que je dirais, c’est que nous considérerions Intel dans le segment des PC comme un partenaire stratégique. Nous travaillerions certainement avec eux pour permettre ce genre d’expériences. Ce que je soulignerai, c’est que nos appareils peuvent faire cette fonctionnalité à une puissance ridiculement faible, nous avons donc un gros avantage en termes d’efficacité énergétique, et sur un ordinateur portable, comme vous le savez, l’efficacité énergétique est une prime. Nos appareils peuvent donc le faire à un niveau que personne d’autre dans l’industrie ne peut, je pense. Nous considérerions Intel comme un partenaire de plate-forme potentiel avec tout le monde dans l’écosystème.

IC : C’est une façon très astucieuse de dire non. Je l’aime!

IC : Cela me fait me demander avec ce genre de sujet si vous travailleriez réellement avec le développeur de la plate-forme, ou peut-être ce serait plus une sorte de stratégie d’activation OEM – c’est peut-être quelque chose que l’OEM veut faire, en plus d’une plate-forme fourni par un partenaire de niveau supérieur ?

JA : Nous travaillerions avec les deux – nous faisons deux choses. Nous travaillerions directement avec l’OEM qui construit la plate-forme – nous nous serions certainement engagés avec eux. Mais ensuite, nous travaillerions également avec l’écosystème pour nous assurer que nos parties sont interopérables et fonctionnent avec le reste des partenaires de l’écosystème, nous avons donc fait les deux en parallèle.

IC : L’une des choses avec les FPGA – pour lesquels je reçois beaucoup de retours, c’est qu’ils sont juste difficiles à développer. Vous devez savoir comment les utiliser avant de les utiliser, ce qui semble être la mauvaise façon d’apprendre à coder ! Que fait exactement Lattice pour faciliter cette transition pour les personnes qui peuvent comprendre les logiciels, mais qui sont plutôt novices dans le matériel ?

JA : C’est vraiment l’un de nos principaux mantras chez Lattice. [We want] pour rendre l’utilisation de nos appareils aussi simple que possible. C’est donc quelque chose que nous avons énormément amélioré, juste au cours des dernières années, pour rendre les appareils très faciles à utiliser. Ce n’est pas seulement pour les personnes qui connaissent les FPGA, mais pour les développeurs qui n’ont peut-être jamais utilisé de FPGA de toute leur carrière.

Ainsi, l’une des grandes choses que nous avons faites au cours des deux ou trois dernières années est de développer ce que nous appelons des « piles de solutions logicielles spécifiques à une application ». Considérez-les donc comme des outils et des bibliothèques pré-construits qu’un client peut retirer du marché et les utiliser pour faire abstraction de la complexité d’un FPGA. Cela permet au client d’utiliser nos appareils à un niveau d’abstraction avec lequel ils sont à l’aise.

C’est quelque chose dans lequel nous avons investi énormément d’efforts, et nous avons construit un portefeuille assez important de ces solutions d’applications et elles permettent au client d’adopter très facilement nos appareils dans leurs systèmes afin qu’ils puissent obtenir l’innovation. Ils peuvent avoir accès à l’innovation que nous encourageons et l’obtenir facilement, mais aussi arriver sur le marché beaucoup plus rapidement. De plus, même si un client est familier avec les FPGA, cela peut l’aider à passer du FPGA d’un concurrent à notre FPGA, ce qui peut faciliter cette commutation ou cette transition.

Nous construisons un portefeuille de ces piles et nous en avons mis quatre sur le marché à ce jour. Le premier que nous avons développé s’appelait SenseAI. And that’s a software stack that’s specifically for artificial intelligence, for doing inference processing especially in edge applications. Whether those are consumer applications or industrial applications, it really helps enable inference processing on our devices at the edge of the network. That was the first one.

The second one was around embedded vision processing, and enabling embedded vision processing on our devices. The third one and we kind of touched on this earlier was actually around security and platform hardware security, making it really easy to use our devices for doing hardware security. Then the fourth one, which we just launched in May, was around factory automation. This is making it easy to design Lattice devices for doing all sorts of industrial automation tasks, as well as robotics.

So each one of these are, like I said, a pre-built solution that the customer can take and use as is, orif they want to customize it, they can do that. But it has really lowered the barrier, or reduced the effort necessary, to design devices into systems. We’re going to continue to build out, we’ve got additional software stacks on the roadmap, and we’ll continue to build out a wider portfolio here.

IC: To explain it my way, that would be like having precompiled libraries that manage the FPGA, and all you do is you call the library and the functions they’re in and it does it automatically?

JA: That would be a good analogy!

IC: So we spoke about the communications and compute segment earlier – Lattice’s biggest market now is communications and compute, and it’s not often we get a chance to direct users to think about what telecommunication companies (telcos) need out of their silicon. What makes Lattice FPGAs the right fit for telcos, and how are they using them?

JA: It’s not just Lattice FPGAs, but the communications industry has a long history of using FPGAs in all sorts of applications. It’s not just wireless applications, which you’re asking about, but wireline as well. You will find FPGAs used in all sorts of different places in communications.

In wireless applications, like the new 5G infrastructure that’s being built out, you find Lattice devices in the control plane. If you look at a base station, which is basically processing at the bottom of the tower, and then the antenna at the top of the tower, you find Lattice devices in the baseband unit at the bottom of the tower, but also in the radio heads that are at the top of the tower, and the towers which are transmitting the signals. What we’re doing there is controlling the management of the system, the power management, and then some security functionality moving forward as well.

A lot of times the reason is that in communications, especially wireless infrastructure, that FPGAs get used as we kind of think of 5G simplistically as one monolithic standard worldwide. That’s not the case – there are umbrellas of standards that exist, and each region has different frequencies, different frequency bands, different local customizations, and then also the 5G or any wireless standard is evolving over time as well. A wireless infrastructure OEM may start to design a system before the 5G standard is fully completed, so they build FPGAs in because they need the ability to customize for, let’s say, different geographies. They can reprogram the FPGA to adapt the system for different geographies with different unique requirements, rather than building a dedicated hardware system for each geography. Or if the standard evolves over time, there are new capabilities that they have to integrate into the system. They can reprogram the FPGA to adapt and include that new functionality in the system.

So it’s a combination of the flexibility, as well as the adaptability, and some future proofing. That’s why you see FPGAs get used. The 5G infrastructure has been a great growth area for us – we were really early in the 5G build out worldwide. You know, if you try to get a 5G signal, a true 5G signal, you know that there’s a lot of build out that needs to happen, especially in North America and Europe. We’re still early in that, and it is a great growth area for Lattice.

IC: You mentioned the control plane in 5G, and there’s also the data plane – the telcos use FPGAs initially in the data plane to do all the data compute, and then replace it with their own ASIC over time. In the control plane, FPGAs tend not to be replaced – that kind of sustains your growth in that market? Is that fair to say?

JA: Yeah, that’s exactly right. We’re usually designed into the control plane. In the data plane, where the data is flowing through, that’s where the primary data stream is flowing through the system. When a system is initially launched, the large FPGAs designed by our two traditional competitors may get used initially in those systems, and they may get replaced by ASICs because those very large FPGAs are extremely high power, and they’re truly expensive too. So they may get replaced by ASICs.

Now our FPGAs, which are on the control plane, are smaller, power efficient, and generally don’t get replaced by ASICs because, for all the reasons we talked about earlier, there’s just not a big economic reason to change them, or from a technical standpoint, there’s not a lot of power efficiency savings either.

IC: With those large pieces of silicon from the main competitors, we see them be aggressive on packaging and using the latest process technology node. I assume these small iCE FPGAs aren’t made on some 7 nm process are they? Otherwise, I wouldn’t be able to see them, I think!

JA: [laughs] Well, I’m not sure the size would be that terribly different! A lot of times on a device like the iCE, the size of the silicon may be IO limited. The IO has both an analog and a digital component. The analog doesn’t scale very well with technology, but the digital part does. So when you get to a certain size, being on the latest bleeding technology node actually isn’t that big of a benefit, and in a lot of cases, a bigger technology node is perfectly fine. In some cases actually, it has some advantages. What we do with our devices is that we’re always picking the technology node that’s really optimized for the size of device that we’re developing but also the customer needs that we’re trying to get – and the time to market as well. For a lot of cases, it just doesn’t make any sense for us to be on the bleeding edge of the technology.


Jim with a Threadripper

IC: I’d be remiss if I didn’t get a chance to ask you about your time at AMD. I remember you and me talking over dinner in Maranello about the vision of the company at the time. You had the upper hand because you knew what was coming down the pipe! But are there any fond memories, or any special moments?

JA: It’s been three years now, the memory starts to get fuzzy!

IC: But now you’re not under NDA!

JA: That’s true, actually! [laughs] First of all, when I think back about my time at AMD, my really fond memories are about the people. I keep in contact with a lot of people that I worked with at AMD who I consider really good friends. It was just a great group of people – you know, innovative, creative. AMD was always a really scrappy team. I loved that about AMD, and the people that are really determined. So that’s always a fond memory.

If I had to think about what events or what things that AMD did that I have great memories about, launching the first Ryzen chips was absolutely a great highlight at the time that I was at AMD. It was the client business unit that launched the first Zen based devices, and of course, you were there for that launch! We launched it first into desktop, followed by mobile later. The amount of work that the team put into that, how hard we worked, and then the excitement and anticipation of just being able to finally bring Ryzen to market was really exciting.

Then the event that you mentioned at the very beginning, which was kind of the last event that I was at AMD, which was the Threadripper 2 launch. I loved that just because, I kind of always had a special place in my heart for Threadripper, because on that product line we just would sort of throw out the rulebook and just do whatever we can. Whatever the most extreme thing we could do, we would do on Threadripper, and I always have fun with that product line.

But yeah, it was a great time. The last three years at Lattice look fantastic; it feels like we’ve made a lot of progress over the last three years. We’ve rebuilt a product portfolio. But when I look forward, I’m much more excited about where we’re headed over the next 3 to 5+ years. I think the next few years are much more exciting for the company than even the past three years have been. So I’m really excited about where we’re headed.

IC: Do you have any project inside Lattice that is also sort of throws the rulebook out?

JA: Well, it’s possible! C’est possible. Stay tuned.

Many thanks to Jim Anderson and his team for their time.
Also thanks to Gavin Bonshor for transcription.