Intel a lancé une révolution du facteur de forme au début des années 2010 avec l’introduction des NUC ultra-compacts. Les systèmes étaient censés être une alternative aux ordinateurs de bureau en tour utilisés dans de nombreuses applications où la taille, la forme et les capacités du système étaient pour la plupart injustifiées. Le succès des NUC a permis à Intel de commencer à réinventer la construction de systèmes utilisés dans un plus large éventail de paramètres.

Plus récemment, l’introduction du Skull Canyon NUC en 2016 était le premier effort d’Intel pour créer un PC SFF axé sur les jeux. Et les éléments de calcul axés sur les ordinateurs de bureau (essentiellement une carte mère dans un facteur de forme de carte PCIe) lancés au début de 2020 signifiaient que les ordinateurs de bureau de jeu complets pouvaient de manière crédible relever de la bannière NUC. L’année dernière également, le Ghost Canyon NUC9 – le premier NUC Extreme – a fait sensation sur le marché avec la prise en charge d’un GPU discret remplaçable par l’utilisateur. Ghost Canyon était extrêmement impressionnant, mais les restrictions sur la taille du dGPU et les prix haut de gamme étaient des freins.

Heureusement, l’introduction de Tiger Lake a permis à Intel d’effectuer plusieurs mises à jour dans sa gamme Compute Element. Incorporant quelques ajustements et changements tirés de leur expérience avec Ghost Canyon, Intel a maintenant présenté son NUC phare pour 2021 : Beast Canyon. Avec un processeur de bureau et la capacité d’accueillir la plupart des GPU discrets du marché, le Beast Canyon NUC promet beaucoup. Arrive-t-il à exorciser les fantômes de son prédécesseur ? Notre examen ci-dessous fournit quelques réponses.

Introduction et impressions de produits

La gamme Intel de NUC axés sur les jeux a commencé avec la série Performance (Skull Canyon NUC6i7KYK et Hades Canyon NUC8i7HVK), avant de gravir les échelons vers la série Extreme (Ghost Canyon NUC9i9QNX). Le Beast Canyon, annoncé au Computex 2021, reprend le flambeau cette année. Les mises à jour importantes sur le Ghost Canyon NUC incluent :

  • Prise en charge des processeurs de bureau de 65 W dans l’élément de calcul (par rapport au processeur de 45 W axé sur les postes de travail mobiles dans les éléments de calcul de Ghost Canyon)
  • Dimensions du châssis augmentées pour accueillir des GPU discrets plus grands
  • Processeur Tiger Lake 10 nm avec de nouvelles améliorations micro-architecturales pour les performances et l’efficacité énergétique
  • Prise en charge d’un ensemble plus riche d’E/S (y compris PCIe Gen 4)

Intel nous a fourni un échantillon technique du SKU haut de gamme de la gamme Beast Canyon – le NUC11BTMi9 arborant l’élément de calcul extrême NUC11 (NUC11DBBi9). Cet élément de calcul est logé dans un châssis de 357 mm x 189 mm x 120 mm. Traditionnellement, les NUC ont été associés au facteur de forme ultra-compact (100 mm x 100 mm dans un châssis de 0,63 L ou 0,42 L). L’introduction du Skull Canyon et des NUC Hades Canyon qui ont suivi ont créé une autre classe de NUC de 0,7 L à 1,2 L, et le Ghost Canyon de l’année dernière l’a porté à environ 5 L. La nécessité d’accueillir la solution de refroidissement d’un élément de calcul plus puissant, ainsi que la possibilité d’accepter de grands dGPU contribuent au volume de 8 litres du châssis Beast Canyon NUC. Ceci est toujours du domaine des PC SFF – un adulte peut toujours transporter l’unité à lui seul. D’autres aspects SFF importants tels que le bloc d’alimentation intégré sont repris du Ghost Canyon NUC.

La gamme NUC d’Intel a traditionnellement inclus des variantes de carte et de kit, permettant à ses partenaires de fournir des ajouts de valeur (comme un châssis passif ou des ports d’E/S supplémentaires dans le système final). Les kits (autres que ceux fournis avec un système d’exploitation préinstallé) nécessitent que l’utilisateur final ajoute du stockage, de la DRAM et installe un système d’exploitation pour compléter le système. Intel prévoit de vendre deux variétés du NUC Beast Canyon – le NUC11BTMi9 et le NUC11BTMi7. Ces deux NUC sont des kits basés sur la gamme Driver Bay d’éléments de calcul. Les OEM et les utilisateurs finaux peuvent créer leur propre système NUC11 sur la base des composants suivants :

  • Élément de calcul (NUC11DBBi9 ou NUC11DBBi7)
  • Plinthe (ou fond de panier)
  • Châssis
  • bloc d’alimentation
  • DRAM (jusqu’à 2x DDR4-3200 SODIMM)
  • Stockage non volatile
  • GPU discret (facultatif)

Un kit Beast Canyon NUC11BTM prêt à l’emploi ne laisse que la DRAM, le stockage non volatile et le GPU discret au choix de l’utilisateur final. Avant l’analyse de la plate-forme et l’aperçu de notre configuration d’examen, examinons les composants prédéfinis dans la liste ci-dessus.

Élément de calcul de la baie de pilotes

Le NUC11BTMi9 que nous examinons aujourd’hui est livré avec l’élément de calcul extrême NUC11DBBi9 NUC11. Il est livré avec un processeur soudé – le Core i9-11900KB. Il appartient à la famille Tiger Lake (11e génération) et a une configuration 8C/16T avec un TDP de 65W. Il peut turbo jusqu’à 5 GHz. Cet élément de calcul est le successeur naturel de l’élément de calcul NUC9 qui a réinventé la carte mère traditionnelle dans un facteur de forme de carte PCIe x16 discret.

L’élément de calcul est livré avec un carénage de refroidissement contenant un seul ventilateur et trois dissipateurs thermiques M.2 avec des coussinets thermiques pré-attachés. Ceux-ci s’alignent sur les trois emplacements M.2 2280 de l’élément de calcul. L’emplacement à droite du processeur est activé par les voies x4 Gen 4 directement depuis le processeur, tandis que les deux à droite (et l’emplacement M.2 occupé par la carte WLAN) proviennent du PCH. À l’extrême droite, nous avons les deux emplacements SODIMM qui peuvent fonctionner à des vitesses allant jusqu’à DDR-3200 pour des DIMM jusqu’à 64 Go au total. Ce sont des emplacements verticaux (par rapport aux emplacements horizontaux dans les éléments de calcul NUC9) et libèrent un espace précieux qui est occupé par l’emplacement M.2 supplémentaire. La galerie ci-dessous fournit des photographies supplémentaires de l’élément de calcul et du carénage de refroidissement.

Le NUC11BTMi9 est livré avec deux ports Thunderbolt 4, un port Ethernet 2.5G, une sortie d’affichage HDMI 2.0a et six ports USB 3.1 Gen 2 Type-A à l’arrière. Il y a deux ports USB 3.1 Gen 2 Type-A, une prise casque stéréo 3,5 mm et un emplacement SDXC avec prise en charge UHS-II à l’avant. Les E/S avant sont activées par une carte fille qui se connecte aux en-têtes de l’élément de calcul. L’élément de calcul a sa propre connexion d’alimentation au bloc d’alimentation.

Plinthe Monster Cove

La plinthe utilisée dans le Beast Canyon (nom de code Monster Cove) est une mise à jour évolutive de la planche West Cove utilisée dans le Ghost Canyon. Les voies PCIe sont désormais de génération 4, mais elles conservent les capacités de bifurcation x8 / x4 / x4 conçues dans la génération précédente. Heureusement, le slot M.2 22110 résultant de cette bifurcation est désormais facilement accessible depuis le dessous du châssis, sans avoir à sortir l’élément de calcul de la plinthe.

Semblable à la carte West Cove, l’utilisation de l’un des deux emplacements x4 limite le périphérique dans l’emplacement x16 à une bande passante x8. Il s’agissait d’un problème dans notre configuration d’examen du Ghost Canyon NUC, mais le Beast Canyon n’a pas de tels problèmes, comme nous le verrons plus loin. L’un des inconvénients de la nouvelle plinthe par rapport à la West Cove est le placement du slot PCIe x4 vertical entre le slot Compute Element et le slot x16. En raison du placement du guide d’air au-dessus du ventilateur de l’élément de calcul (essentiel en raison du TDP de 65 W du processeur résident), le slot x4 est rendu inutilisable.

Châssis et bloc d’alimentation

Le châssis NUC11BTMi9 a la même facilité d’installation que la génération précédente Extreme NUC. Les dimensions ont été étendues pour permettre l’installation de GPU à double emplacement jusqu’à 12″ de longueur. Le bloc d’alimentation interne 650W 80+ Gold inclus fournit également un connecteur à 8 broches et un connecteur 2×6+2 broches pour le GPU. démonté en retirant les quatre vis pour déloger le couvercle arrière et en faisant sortir les panneaux latéraux.

Le panneau supérieur avec les trois ventilateurs repose sur une charnière. Les directions en relief dans le cadre guident utilement l’utilisateur pour l’ouvrir. Ceci est essentiel pour accéder à l’élément de calcul et retirer son carénage pour installer la RAM et le stockage.

Malgré le cadre en plastique du panneau avant, la construction à base de métal dans d’autres domaines donne au châssis un aspect haut de gamme et une sensation de robustesse. Le châssis Beast Canyon NUC est également doté d’un éclairage sous-lumineux RVB personnalisable, ainsi que d’un logo frontal RVB remplaçable. Le châssis a suffisamment d’espace à l’intérieur pour une gestion facile des câbles, même en présence d’un GPU discret. Il s’agit de mises à jour par rapport à la génération précédente de NUC Extreme.

Le châssis a également quelques inconvénients. Les ports USB avant sont encastrés et, étant donné leur nature de type A, déterminer la bonne orientation pour brancher les périphériques est un peu hasardeux. Certains récepteurs clavier/souris peuvent se retrouver complètement à l’intérieur de l’évidement, ce qui rend difficile leur retrait lorsque l’autre emplacement USB est également occupé. Le placement de la prise secteur du bloc d’alimentation sur l’extrémité supérieure du châssis signifie que le cordon d’alimentation secteur lourd pourrait potentiellement créer des problèmes de gestion des câbles. Dans ces deux aspects, le châssis Ghost Canyon NUC avait une bien meilleure conception.

Notre échantillon d’examen du NUC11BTMi9 est venu avec les composants suivants préinstallés :

  • 2x Kingston HyperX KHX3200C20S4/8G pour 16 Go de DRAM
  • 1x Sabrent Rocket NVMe 4.0 500 Go M.2 2280 SSD
  • ASUS Dual GeForce RTX 3060 12 Go GDDR6

La présence d’un processeur de bureau dans le système signifie que le Beast Canyon NUC devrait facilement pouvoir prendre en charge des GPU puissants tels que les variantes RTX 3080 à double emplacement (même si nous n’avons testé qu’avec le RTX 3060). Dans la section suivante, nous examinons les spécifications complètes de notre échantillon d’examen, suivies d’une analyse détaillée de la plate-forme ainsi que de quelques notes sur notre expérience de configuration.