Dans le plus gros obstacle à ce jour au projet d’acquisition d’Arm par NVIDIA, la Federal Trade Commission (FTC) des États-Unis a annoncé cet après-midi que l’organisme de réglementation poursuivrait pour bloquer la fusion. Citant des inquiétudes concernant l’accord « étouffant le pipeline d’innovation pour les technologies de prochaine génération », la FTC s’apprête à saborder l’accord de 40 milliards de dollars afin de protéger les intérêts du marché au sens large.

L’accord avec le propriétaire actuel d’Arm, SoftBank, a été annoncé pour la première fois en septembre 2020, alors qu’à l’époque, SoftBank avait fait le tour d’Arm dans le but de vendre ou de scinder la société de technologie IP. Et tandis que NVIDIA a conclu l’accord avec un optimisme optimiste quant à sa capacité à le clôturer sans trop de problèmes, la société a depuis rencontré des vents politiques plus importants que prévu en raison du vaste secteur et de l’inconfort réglementaire avec un seul fabricant de puces possédant un fournisseur IP utilisé par des centaines d’autres fabricants de puces. La FTC, à son tour, est l’organisme de réglementation le plus récent et le plus puissant à enquêter sur l’accord – votant 4-0 pour porter plainte – après que l’Union européenne a ouvert une enquête sur la fusion plus tôt cet automne. le

Bien que la plainte complète de la FTC n’ait pas encore été publiée, selon un communiqué de presse publié par l’agence plus tôt dans la journée, le nœud des préoccupations de la FTC tourne autour de l’avantage par rapport aux autres fabricants de puces que NVIDIA gagnerait en possédant Arm, et le potentiel de faute professionnelle et d’autres actes déloyaux contre des concurrents qui s’appuient également sur la propriété intellectuelle d’Arm. En particulier, la FTC déclare que « les technologies de demain dépendent de la préservation des marchés de puces concurrentiels et de pointe d’aujourd’hui. Cet accord proposé fausserait les incitations d’Arm sur les marchés des puces et permettrait à l’entreprise combinée de saper injustement les concurrents de Nvidia. »

À cette fin, la plainte de la FTC se concentre principalement sur les catégories de produits pour lesquelles NVIDIA vend déjà son propre matériel basé sur Arm. Cela inclut les systèmes avancés d’aide à la conduite (ADAS) pour les voitures, les unités de traitement de données (DPU) et les SmartNIC, et, bien sûr, les processeurs basés sur Arm pour les serveurs. Ce sont tous des domaines dans lesquels NVIDIA est un concurrent actif et, comme le pense la FTC, inciterait NVIDIA à s’engager dans une concurrence déloyale.

Plus intéressante, peut-être, est la dernière préoccupation de la FTC concernant l’acquisition d’Arm : que l’accord donnera à NVIDIA l’accès à « des informations sensibles sur le plan de la concurrence des titulaires de licence d’Arm », dont NVIDIA pourrait ensuite abuser à leur propre profit. Étant donné que de nombreux clients/titulaires de licence d’Arm dépendent directement des conceptions de base d’Arm (par opposition à la simple licence de l’architecture), ils dépendent également d’Arm pour ajouter des fonctionnalités et apporter d’autres modifications dont ils ont besoin pour les futures générations de produits. En conséquence, les clients d’Arm partagent régulièrement avec l’entreprise ce qui serait considéré comme des informations sensibles, ce qui, selon la FTC, pourrait être abusé par NVIDIA pour nuire à ses concurrents, par exemple en refusant le développement de fonctionnalités dont ces clients rivaux ont besoin.

NVIDIA, à son tour, a annoncé qu’ils combattraient le procès de la FTC, déclarant que « Alors que nous entrons dans cette prochaine étape du processus FTC, nous continuerons à travailler pour démontrer que cette transaction profitera à l’industrie et favorisera la concurrence. »

En fin de compte, même si NVIDIA réussit à défendre l’acquisition et à vaincre le procès de la FTC, l’annonce d’aujourd’hui signifie que l’acquisition d’Arm a maintenant été retardée d’au moins plusieurs mois. Le procès administratif de NVIDIA ne devrait commencer que le 9 août 2022, près de six mois après que NVIDIA avait initialement prévu la conclusion de l’accord. Et à ce stade, on ne sait pas combien de temps durerait un procès – et combien de temps il faudrait pour rendre un verdict.