Alors qu’aujourd’hui, le rapport sur les résultats du deuxième trimestre d’Intel représentait un point culminant pour l’entreprise dans un contexte de ventes et de revenus en plein essor, malheureusement, tout ce qui est divulgué aujourd’hui n’était pas une bonne nouvelle de la société. Dans le cadre de la présentation des résultats trimestriels d’Intel, la société a annoncé que son processus de fabrication 7 nm en sous-développement avait subi un retard de six mois en raison d’un défaut dans le processus. En conséquence, les premiers produits grand public ne sont attendus qu’au moins fin 2022, laissant Intel avec 10 nm comme meilleur processus de fabrication en interne pour les deux prochaines années.

Mais plus important encore que cela, le retard a incité une certaine introspection au sein d’Intel, poussant l’entreprise à pivoter sur ses plans de fabrication et à ouvrir la porte à l’utilisation d’usines tierces pour un segment beaucoup plus large de ses produits. À l’avenir, la société adoptera ce que le PDG Bob Swan et d’autres dirigeants appellent une approche «pragmatique», en examinant à la fois les usines internes et tierces et en utilisant ces fabs qui ont du sens pour l’entreprise et le produit en question. Et bien que la société n’ait annoncé aucun plan spécifique d’externalisation de la production – elle la regarde pour des produits dans la période 2022 et plus tard – il serait difficile d’exagérer à quel point ce changement est dramatique pour l’industrie et pour un société qui, il y a encore cinq ans, était le leader mondial de la fabrication de lithographie sur silicium.

7 nm retardé de six mois

Mais avant d’aller trop loin dans les projets futurs d’Intel, parlons du passé et du présent, et de la manière dont ceux-ci motivent la décision d’Intel de se tourner vers des usines extérieures. Depuis que le processus 10 nm d’Intel a subi des retards répétés, le plan d’Intel pour remettre le côté fabrication de la société sur les rails était de clouer le développement de son processus 7 nm. L’objectif était de livrer 7 nm à temps – compensant le temps perdu par les retards de 10 nm – en obtenant un processus solide qu’Intel pourrait rapidement accélérer, reprenant la tête de la course pour soutenir la loi de Moore. Un effet secondaire de ce plan aurait été que 10 nm devait être un processus relativement de courte durée, permettant à Intel de sortir assez rapidement du processus perturbé et de passer au processus 7 nm plus fiable.

Malheureusement pour Intel, le développement de leur processus 7 nm ne s’est pas déroulé comme prévu. Comme révélé dans l’appel d’aujourd’hui, les rendements de 7 nm ont environ un an de retard sur le calendrier – c’est-à-dire qu’Intel s’attend à ce qu’il faille encore un an pour obtenir des rendements là où ils les voulaient pour le deuxième trimestre de 2020. En conséquence, la société a dû reculer. l’essentiel de son calendrier de production de 7 nm d’ici 6 mois. Les premiers processeurs clients 7 nm ne sont plus attendus avant la fin de 2022 ou le début de 2023. Pendant ce temps, la première partie serveur 7 nm n’est pas attendue avant la première moitié de 2023.

La seule partie de 7 nm qui reste (à peu près) dans les délais à ce stade est Ponte Vecchio, le processeur graphique Xe-HPC d’Intel qui sera intégré au supercalculateur Aurora. Cela devrait être livré à la fin de 2021 ou au début de 2022, et même dans ce cas, Intel évalue s’il convient de transférer la fabrication de certaines des pièces du Ponte Vecchio vers des usines tierces.


Pour référence: Calendrier Fab d’Intel vers mai 2019

La bonne nouvelle, au moins, c’est que malgré tout cela, Intel estime avoir une bonne compréhension du problème. Avec Swan décrivant le problème comme un «mode de défaut» qui réduisait les rendements, Intel a trouvé la cause profonde du problème et s’emploie à le résoudre, déclarant que la société ne pense pas qu’il n’y a pas d’obstacles fondamentaux dans leur 7 nm. Ainsi, dans la mesure où les plans actuels d’Intel se poursuivent, la société est toujours all-in sur 7 nm et, découvrant d’autres problèmes, elle deviendra la pierre angulaire de sa technologie en 2023 lorsqu’elle commencera à expédier en volume.

Néanmoins, un retard de six mois est toujours un retard de six mois, et cela arrive à un moment où Intel ne peut pas se le permettre. Les problèmes répétés d’Intel à 10 nm ont fait reculer l’entreprise des années, et les ramifications sur les gammes de produits d’Intel se poursuivent alors qu’elles continuent à livrer des processeurs de bureau et de serveur 14 nm. Pendant ce temps, bien que pas tout à fait comparable en termes de taille de nœud, le fabuleux rival TSMC devrait commencer à expédier des pièces de 5 nm cette année, étendant ainsi son avance sur Intel et donnant aux clients de TSMC une longueur d’avance en termes d’efficacité énergétique et de taille de puces. En fin de compte, Intel a déjà emprunté cette voie une fois auparavant avec 10 nm, et ils ont l’intention de ne pas répéter les mêmes erreurs.

Être pragmatique, c’est savoir quand céder

En raison du retard de 7 nm, Intel adoptera ce que Swan appelle une approche «pragmatique» dans la sélection des fonderies à utiliser. Intel ne se limitera plus à une utilisation quasi exclusive de ses propres fabs, et au lieu de cela, la société prendra les capacités (et les coûts) des fabs tiers dans l’équation. En fin de compte, Intel souhaite toujours produire des puces de pointe, et ils sont maintenant prêts à utiliser des usines tierces pour y parvenir.

Nous continuerons d’investir dans notre future feuille de route de technologie de processus, mais nous serons pragmatiques et objectifs dans le déploiement de la technologie de processus qui offre le plus de prévisibilité et de performance pour nos clients, qu’il s’agisse de notre processus, de notre processus de fonderie externe ou d’une combinaison des deux.
– Bob Swan, PDG d’Intel

Bien qu’Intel ne s’engage pas sur des plans de fabrication spécifiques aujourd’hui, le message d’Intel est clair: ils feront ce dont ils ont besoin pour livrer de nouveaux produits conformément à leur feuille de route. Cela signifie s’appuyer sur des usines tierces comme plan d’urgence et laisser pratiquement toutes les options sur la table, y compris la fabrication d’un produit entièrement dans une usine tierce si c’est vraiment la meilleure option. En fin de compte, la question à laquelle Intel est confrontée est de savoir dans quelle mesure devraient-ils s’appuyer sur leurs fabs 7 nm et dans quelle mesure devraient-ils s’appuyer sur des tiers.

Parallèlement, cette nouvelle philosophie de flexibilité repose sur les récents développements d’Intel dans ce que la société appelle des technologies de «puces désagrégées» comme EMIB et Foveros. Ces technologies d’emballage multi-puces, qui ont été déployées dans des produits tels que Kaby Lake-G et les nouveaux processeurs Core-L «Lakefield» d’Intel, permettent d’utiliser plusieurs matrices différentes sur un même emballage. Dans le cas de Lakefield, cela a été accompli en superposant une matrice de calcul de 10 nm sur une matrice d’E / S de 22 nm, permettant à Intel de rendre les parties critiques de performance de la puce sur le processus de 10 nm relativement coûteux, tandis que les pièces non critiques ont été construites sur un version extrêmement économe en énergie de 22 nm.

Lakefield, à son tour, est le premier des nombreux produits d’Intel utilisant cette technologie. En collant des puces ensemble, Intel peut non seulement mieux gérer les problèmes de rendement – les défauts sont beaucoup moins perturbateurs lorsqu’ils affectent un petit chipset au lieu d’une grande puce monolithique – mais cela signifie qu’Intel peut continuer à mélanger et assortir différents nœuds de processus. Et pas seulement différents nœuds de processus Intel, mais également des nœuds de processus tiers.

Nous en avons déjà vu un très petit avant-goût avec Kaby Lake-G, qui utilisait un GPU TSMC avec un CPU Intel, bien qu’à une échelle très grossière avec une intégration minimale. Mais à l’avenir, les plans de flexibilité d’Intel signifient qu’ils doivent le faire à une échelle beaucoup plus grande et plus fine. Le résultat est que sur la base de Lakefield, il semble y avoir peu de doute qu’Intel peut faire cela – de quelle fabrique proviennent les puces ne devrait pas avoir beaucoup d’impact sur l’emballage – et au lieu de cela, il s’agit de savoir dans quelle mesure Intel fait. Il est clair que quoi qu’il arrive, Intel doit emprunter la voie des puces pour ses futurs produits, car ce sont les puces qui permettront la fabuleuse flexibilité d’Intel. Mais lequel de ces puces sera fabriqué par Intel, et lequel d’entre eux sera fabriqué par des fabricants tiers? Intel passera les deux prochaines années à comprendre cela.

Enfin, il convient de mentionner que rien de tout cela ne serait même possible sans l’autre pivot récent d’Intel vers le divorce des conceptions de produits des nœuds de processus. La philosophie traditionnelle de conception intégrée verticalement de la société a livré de nombreux excellents produits au fil des ans, mais Intel ressent la douleur de cette décision depuis que 10 nm a été retardé, et avec elle l’utilisation de leur nouvelle architecture de processeur Sunny Cove. Intel n’a acquis que récemment la possibilité de porter une architecture sur plusieurs nœuds de processus, et il est clair qu’ils vont fortement s’appuyer sur cette capacité dans le cadre de toute fabrication de puces tierces.

Mais d’abord, le Ponte Vecchio

Alors que l’essentiel de l’annonce d’Intel concerne les produits prévus pour la période 2023, la société a également commenté publiquement ce que cela signifie pour son tout premier produit 7 nm, Ponte Vecchio. Le GPU Xe-HPC est le produit phare des efforts Intel Xe GPU, et les puces Ponte Vecchio sont un élément fondamental du futur supercalculateur Aurora. Mais ce qui est encore plus important pour Intel en ce moment, ce sont les dates de livraison: Aurora devrait être livrée en 2021, un an avant qu’Intel ne livre ses premières pièces grand public 7 nm. Ponte Vecchio est un produit extrêmement important pour Intel, et il ne leur reste que peu de temps pour y travailler.

En conséquence, Intel a confirmé que la société réévalue également les fabs utilisés pour les différentes parties de Ponte. Curieusement, Intel a déclaré que la puce allait toujours utiliser un mélange de fabs propriétaires et tiers, bien que je me demande si Intel est un peu rapide et lâche en incluant la mémoire HBM (qu’Intel ne produit pas ) dans cette évaluation. Quoi qu’il en soit, même si vous excluez la mémoire, cela laisse toujours la puce de base d’E / S, les puces de connectivité et le GPU lui-même en tant que puces séparées, dont n’importe laquelle pourrait théoriquement être transférée à une usine tierce.

Bien sûr, comme les autres annonces d’aujourd’hui, Intel partage ses plans de fabrication spécifiques – et il est probable qu’Intel n’ait même pas pris de décision finale sur l’endroit où fabriquer les différentes puces. Mais en même temps, Intel indique clairement qu’ils envisagent toutes leurs options. Le supercalculateur Aurora a déjà été mis au rebut une fois (alors qu’il était prévu d’être un système Xeon Phi), donc l’Oncle Sam va être impatient d’obtenir son supercalculateur de 500 millions de dollars, et Intel à son tour devra peut-être avaler une partie de sa fierté pour le faire. se produire.

De nombreux inconnus, mais la transformation d’Intel est certaine

Pour conclure, bien qu’il reste beaucoup d’inconnues et de choses à déterminer dans le plan d’Intel, il y a une chose qui est certaine: quoi qu’il arrive, Intel va se transformer. Au minimum, ils passeront d’une entreprise qui repose sur des matrices monolithiques à une entreprise qui adopte des packages multi-puces, et selon la façon dont les choses se passent avec 7 nm, ils peuvent également se transformer en une entreprise qui exploite une grande partie de sa production de puces. à des tiers. Ce n’est rien de moins qu’un changement remarquable pour une entreprise qui dirigeait le monde de la fabrication de puces il y a à peine une demi-décennie.

Mais c’est un changement remarquable qui doit se produire. Bien qu’il s’agisse sans aucun doute d’une pilule difficile à avaler pour Intel, le retard de 7 nm d’Intel pose un risque important pour une entreprise qui se prépare déjà à des moments difficiles à cause de son retard de 10 nm. Donc, quelque chose devait changer, ne serait-ce que pour qu’Intel ait un plan d’urgence en place, si le 7 nm devrait encore déraper.

À la fin de la journée, ce qui se passe ensuite est toujours en suspens. Intel a des décisions à prendre, et peut-être le plus important de tous, l’équipe de technologie des processus d’Intel est confrontée à une situation de «do-or-die» avec 7 nm. Intel a beaucoup investi dans son processus 7 nm et à la fois pour le profit et les produits, ils préféreraient certainement l’utiliser. Cela signifie que si Intel peut garder 7 nm sur la bonne voie, alors ce qui n’est maintenant qu’un plan d’urgence le restera probablement.

Mais quoi qu’il arrive, il est clair qu’Intel ne peut plus parier la maison sur lui-même. La lithographie sur silicium ne fait que devenir de plus en plus difficile, et un Intel très mortel doit se préparer à la possibilité de ne pas gagner cette course.