Décembre est arrivé, et avec lui plusieurs sommets techniques avant les vacances. Le plus notable de cette semaine est le sommet annuel RISC-V, organisé par la Linux Foundation et qui voit les nombreuses (et de plus en plus nombreuses) parties impliquées dans l’ISA open source se rassembler pour parler des derniers produits et avancées dans l’écosystème RISC-V. Le sommet a toujours tendance à présenter de nouvelles annonces de produits, et cette année n’est pas différente, car Imagination Technologies est au salon pour fournir des détails sur leurs premiers cœurs de processeur RISC-V, ainsi que pour annoncer leurs intentions de développer une suite complète de cœurs de processeur. au cours des prochaines années.

La société, actuellement mieux connue pour sa gamme de GPU PowerVR, s’est lancée dans l’écosystème RISC-V au cours des deux dernières années avec des projets comme RVfpga. Plus récemment, l’été dernier, la société a révélé dans un appel de résultats qu’elle concevrait des cœurs de processeur RISC-V, avec plus de détails à venir. Maintenant, au sommet RISC-V, ils fournissent ces détails et plus encore, avec l’annonce officielle de leur famille Catapult de cœurs RISC-V, ainsi qu’un aperçu d’une feuille de route hétérogène centrée sur l’informatique pour le développement futur.

En commençant par le haut, la famille Catapult est le nom général d’Imagination pour une famille complète de cœurs de processeur RISC-V, dont les premiers sont lancés aujourd’hui. Imagination a conçu (et est en train de concevoir) plusieurs microarchitectures afin de couvrir un large éventail de besoins en termes de performances/puissance/surface (PPA), et la famille Catapult est censée englober tout, des processeurs de qualité microcontrôleur aux processeurs d’application hautes performances. Tout compte fait, les plans d’Imagination pour la famille Catapult entièrement étoffée ressemblent beaucoup à la famille Cortex d’Arm, avec Imagination préparant des conceptions de cœur de processeur pour les microcontrôleurs (Cortex-M), les processeurs en temps réel (Cortex-R), les processeurs d’applications hautes performances (Cortex -A) et des processeurs fonctionnels (Cortex-AE). Arm reste le joueur à battre dans cet espace, donc avoir une structure de produit similaire devrait aider Imagination à faciliter la transition pour tous les clients qui choisissent de débarquer pour Catapult.

À l’heure actuelle, Imagination a terminé sa première conception de cœur de processeur, qui est un cœur simple et ordonné pour les systèmes 32 bits et 64 bits. Le noyau Catapult en ordre est utilisé pour les microcontrôleurs ainsi que pour les processeurs en temps réel, et selon la société, les microcontrôleurs Catapult sont déjà livrés en silicium dans le cadre de produits automobiles. Pendant ce temps, le cœur en temps réel est également disponible pour les clients, bien qu’il ne soit pas encore dans aucun silicium d’expédition.

La conception actuelle des cœurs dans l’ordre prend en charge jusqu’à 8 cœurs dans un seul cluster. La société n’a cité aucun chiffre de performance, mais gardez à l’esprit qu’il s’agit d’un processeur simple destiné aux microcontrôleurs et autres appareils à très faible consommation. Pendant ce temps, le noyau est disponible avec ECC dans ses caches L1 et TCM, ainsi que la prise en charge de certaines des toutes nouvelles extensions de RISC-V, telles que l’extension Vector computing, et potentiellement d’autres extensions si les clients les demandent.

Après le noyau actuel en ordre, Imagination a essentiellement trois autres conceptions de base sur sa feuille de route immédiate. Pour 2022, la société prévoit de publier une version améliorée du noyau en ordre en tant que conception de niveau processeur d’application, avec prise en charge des systèmes d’exploitation «riches» comme Linux. Et en 2023, cela sera suivi d’un autre cœur en ordre encore plus performant pour les marchés des processeurs en temps réel et d’application. Enfin, la société développe également une conception de noyau RISC-V hors service beaucoup plus complexe, qui est attendue dans la période 2023-2024. La catapulte en panne serait essentiellement leur première approche pour fournir un processeur d’application RISC-V hautes performances, et comme nous le voyons actuellement avec les cœurs hautes performances, l’espace Arm, a le potentiel de devenir le membre le plus visible du Famille des catapultes.

Plus loin encore se trouvent les plans de l’entreprise pour des conceptions de « calcul hétérogène de nouvelle génération ». Il s’agirait de conceptions de processeurs allant au-delà des offres hétérogènes actuelles – à savoir, placer simplement des blocs CPU, GPU et NPU dans un seul SoC – en combinant plus profondément ces technologies. À ce stade, Imagination n’en dit pas beaucoup plus, mais ils indiquent clairement qu’ils ne vont pas simplement s’arrêter avec un cœur de processeur rapide.

Dans l’ensemble, ce sont toutes des conceptions de salles blanches pour Imagination. Bien que la société ait depuis longtemps vendu ses divisions CPU Meta et MIPS, elle conserve encore une grande partie du talent d’ingénierie de ces efforts, ainsi que la propriété ou l’accès à un grand nombre de brevets de la région. Ainsi, bien qu’ils ne réutilisent rien directement des conceptions antérieures, ils espèrent tirer parti de leur expérience précédente pour créer une meilleure IP plus tôt.

Bien sûr, les cœurs de processeur ne sont qu’une partie de ce qu’il faudra pour réussir dans l’espace IP ; Outre l’opérateur historique Arm, il existe également plusieurs autres acteurs dans l’espace RISC-V, tels que SiFive, qui se disputent tous une grande partie du même marché. Imagination doit donc à la fois se différencier de la concurrence et offrir une sorte d’avantage sur le marché aux clients.

À cette fin, Imagination va fortement promouvoir les possibilités de conceptions informatiques hétérogènes avec leur IP. Par rapport à certains des autres fournisseurs de cœurs de processeur RISC-V, Imagination dispose déjà d’une IP GPU et NPU bien établie, de sorte que les clients qui cherchent à créer quelque chose de plus qu’un simple processeur pourront puiser dans la plus grande bibliothèque d’IP d’Imagination. Cela met l’entreprise davantage en concurrence directe avec Arm (qui a déjà toutes ces choses également), mais cela semble être l’objectif d’Imagination ici.

Sinon, Imagination pense que leur autre grand avantage dans cet espace est l’histoire et l’emplacement de l’entreprise. Comme mentionné précédemment, Imagination détient un accès à un nombre important de brevets ; Ainsi, pour les clients qui souhaitent éviter des licences de brevet supplémentaires, ils peuvent profiter du fait que la propriété intellectuelle d’Imagination est déjà indemnisée contre ces brevets. Pendant ce temps, pour les concepteurs de puces basés en dehors des États-Unis et fatigués des problèmes géopolitiques affectant l’accès continu à l’IP, Imagination se positionne naturellement comme une alternative là-bas car ils ne sont pas non plus basés aux États-Unis – et donc l’accès à leur IP peut ‘ t être coupé par les États-Unis.

Pour conclure, avec le lancement de leur famille Catapult d’IP CPU RISC-V, l’imagination présente un plan assez ambitieux pour l’entreprise pour les prochaines années. En tirant parti à la fois de leur expérience antérieure dans la construction de processeurs ainsi que de leur IP complémentaire actuelle comme les GPU et les NPU, Imagination a pour objectif de devenir un acteur majeur dans l’espace IP RISC-V – et en particulier lorsqu’il s’agit de calcul hétérogène. En fin de compte, beaucoup de choses devront aller bien pour l’entreprise avant de pouvoir y arriver, mais s’ils peuvent réussir, alors avec leur collection diversifiée d’IP, ils seraient dans une position plutôt unique parmi les fournisseurs RISC-V.