Dans un communiqué de presse conjoint publié tôt ce matin, SK Hynix et Intel ont annoncé qu’Intel vendrait l’intégralité de son activité de mémoire NAND à SK Hynix. L’accord, qui valorise les avoirs NAND d’Intel à 9 milliards de dollars, verra la société transférer les activités NAND en deux parties, SK Hynix acquérant finalement tous les IP, les installations et le personnel liés aux efforts NAND d’Intel. Notamment, cependant, Intel ne vend pas son groupe de solutions de mémoire non volatile; au lieu de cela, la société conservera sa technologie de mémoire Optane tout en continuant à développer et à vendre cette technologie.

Selon les termes de l’accord inhabituel, SK Hynix acquerra l’activité de mémoire NAND d’Intel en deux parties, l’accord ne devant pas être complètement clôturé avant mars 2025. Dans le cadre de la première phase, qui aura lieu en 2021 une fois que tous les organismes de réglementation concernés ont approuvé le sceau, SK Hynix versera à Intel les 7 premiers milliards de dollars pour son activité SSD et la seule usine NAND d’Intel à Dalian, en Chine. Cela verra les activités SSD grand public et d’entreprise d’Intel transférées vers SK Hynix, ainsi que l’adresse IP et les employés concernés pour l’activité SSD, mais ne pas tout IP NAND ou employés. De même, alors que SK Hynix obtiendra l’usine de Dalian, la première phase ne vient pas avec les employés qui l’exploitent.

Après la première phase, Intel continuera à développer et à fabriquer des NAND à partir de l’usine de Dalian pendant environ quatre ans, ce qui devrait durer jusqu’à ce que le reste de l’accord soit entièrement conclu en mars 2025. À ce stade, SK Hynix le fera. payer Intel 2 milliards de dollars pour le reste de ses activités NAND. Cela transférera finalement tous les IP NAND d’Intel et les employés associés à SK Hynix, ainsi que les employés de l’usine de Dalian. Intel et SK Hynix n’ont fourni aucune explication pour cette acquisition prolongée, nous espérons donc en savoir un peu plus avec les appels de résultats pertinents des entreprises cette semaine.

Pendant ce temps, Intel continuera à conserver son activité de mémoire Optane. Optane est considéré comme un «différenciateur de plate-forme» par la société, car Intel a l’intention de continuer à tirer parti de la technologie pour ses NV-DIMM uniques et de haute capacité. En conséquence, Intel a annoncé qu’il continuerait à développer la technologie 3D XPoint sous-jacente et à vendre des produits basés sur celle-ci, ce qui correspond à leurs aspirations à long terme de faire d’Optane son propre niveau dans la hiérarchie mémoire / stockage.

Dans l’ensemble, vendre leur activité NAND est un grand pas en avant pour Intel, une entreprise qui a commencé à fabriquer de la mémoire. Mais ce n’est pas tout à fait inattendu, car Intel n’a jamais eu autant de succès avec son activité NAND qu’elle l’aurait souhaité. La joint-venture de longue date de la société avec Micron, IMFT, a commencé à cesser ses activités en 2018 lorsque les deux sociétés ont annoncé qu’elles arrêteraient de développer conjointement une mémoire flash.

Depuis lors, Intel a en grande partie suivi sa propre voie, obtenant la cinquième place de l’industrie NAND (généralement juste derrière la 4e SK Hynix) et lançant de nouveaux produits, mais aux prises avec la nature de base de l’activité NAND. Alors que le groupe de solutions de mémoire non volatile (NSG) d’Intel dans son ensemble a généré 4,4 milliards de dollars de revenus pour 2019, le groupe a perdu de l’argent pendant 4 des 5 dernières années, enregistrant des revenus d’exploitation stables ou négatifs. Ce n’est qu’au cours des six derniers mois qu’Intel a fait de l’argent réel grâce à NAND, rapportant un bénéfice d’exploitation de 600 millions de dollars pour le premier semestre 2020. Donc, bien que NSG – et en grande partie, l’activité NAND d’Intel – ait joué un grand rôle dans le bilan d’Intel revenus, ils n’ont pas réalisé de profit significatif pour une entreprise réputée pour ses 60% de marge brute.


Chiffre d’affaires et bénéfice d’exploitation d’Intel NSG, 2015-2019

Pendant ce temps, pour SK Hynix, l’accord Intel ouvre la porte à de nouvelles opportunités et aide également la société, autrefois quatrième, à se développer pour faire face à la concurrence de ses trois concurrents restants, Samsung, Kioxia / WD et Micron. TrendForce estime qu’une fois cet accord conclu, SK Hynix deviendra le deuxième fournisseur de NAND, avec plus de 20% de part de marché, le plaçant derrière le leader du marché (et la société coréenne concurrente) Samsung. Comme de nombreux autres marchés de composants de matières premières, le marché flash NAND a été soumis à de fortes fluctuations de rentabilité et à la pression qui en résulte pour se consolider, donc en reprenant l’activité NAND d’Intel, SK Hynix sera dans une position plus forte à l’avenir.

Mais la vraie perle pour SK Hynix est l’activité SSD d’entreprise d’Intel, que la société appelle spécifiquement dans son communiqué de presse conjoint. Malgré sa taille globalement modeste, l’activité NAND d’Intel est très présente sur le marché des disques SSD d’entreprise grâce à ses investissements précoces et à sa domination sur les ventes de processeurs d’entreprise. Le principal concurrent (et sans doute le seul sérieux) d’Intel dans ce domaine a été Samsung, donc l’acquisition de l’activité SSD d’Intel rend SK Hynix encore plus capable de rivaliser avec son plus grand rival.


SSD Intel Enterprise « Ruler »

À long terme, cependant, il reste à voir ce que SK Hynix fera avec le côté fab NAND de l’activité d’Intel. S’il est clair qu’ils ont de grands projets pour les disques SSD et qu’ils ont l’intention de tirer parti de la part de marché et des relations clients existantes d’Intel – ce qui explique en grande partie pourquoi ils acquièrent ce segment en premier – SK Hynix n’a pas nécessairement besoin de la technologie de fabrication NAND d’Intel. SK Hynix est largement capable de construire plus d’usines par elle-même si elle voulait plus de capacité NAND brute, et en effet, la société a subi plusieurs extensions. Pendant ce temps, les technologies des entreprises sont très différentes, car Intel s’appuie sur la technologie de grille flottante tandis que SK Hynix utilise la technologie de piège de charge. Ainsi, bien que les deux technologies aient leurs compromis, il est très douteux que SK Hynix veuille continuer à développer les deux sur le long terme.

Et pour les deux parties, le long terme est vraiment la clé. Le flash NAND est toujours confronté à une impasse probable à long terme, car NAND a été réduit presque aussi petit que possible avant que les fuites ne deviennent un problème sérieux. L’empilement 3D NAND a donné à NAND un second souffle dans l’intervalle, mais il n’y a que jusqu’ici que cela puisse aller, en particulier en ce qui concerne la réduction des coûts de bits. C’est en grande partie la raison pour laquelle Intel a développé 3D XPoint pour commencer, car la technologie ne souffre pas des mêmes restrictions d’évolutivité. Ainsi, bien qu’Intel soit en train de sortir du jeu NAND, ils sont toujours très impliqués dans le jeu du stockage sur le long terme, désormais axés sur une technologie de mémoire non volatile qui devrait évoluer beaucoup plus loin dans le futur.

Parlant de l’avenir, Intel a également déclaré qu’il investirait le produit attendu de la vente dans certaines de ses autres activités non essentielles et tournées vers l’avenir. Les efforts d’Intel en matière de 5G, d’intelligence artificielle et de périphérie devraient tous bénéficier de la vente, et tous sont des marchés qu’Intel prépare pour une croissance potentiellement extrême au cours des prochaines années.

Dans l’intervalle, cependant, la prochaine étape reviendra aux régulateurs. L’acquisition de SK Hynix nécessitera l’approbation des régulateurs américains, sud-coréens et chinois, ce que les entreprises s’attendent à prendre environ un an – et à quel moment SK Hynix pourra commencer l’acquisition proprement dite. Pendant ce temps, Intel est sur le point d’annoncer ses résultats du troisième trimestre ce jeudi, date à laquelle nous pourrions en entendre un peu plus sur l’accord du point de vue d’Intel. Le propre appel sur les revenus de SK Hynix suivra dans quelques semaines, le 3 novembrerd.