Suite à un certain nombre de rumeurs et de fuites, NVIDIA a annoncé ce soir qu’elle achetait Arm Limited pour 40 milliards de dollars. L’accord en espèces et en actions verra NVIDIA racheter la société de conception de semi-conducteurs et IP de SoftBank et de son fonds associé SoftBank Vision, NVIDIA envisageant d’étendre l’activité de licence IP d’Arm tout en utilisant la technologie d’Arm pour percer davantage le marché des centres de données. L’accord vient d’être officiellement annoncé aujourd’hui et sera probablement clôturé pendant un certain temps, car il devrait être nécessaire pour éliminer plusieurs obstacles réglementaires au Royaume-Uni, aux États-Unis, en Chine et dans d’autres gouvernements du monde entier.

L’accord révolutionnaire verra NVIDIA racheter Arm Limited de SoftBank, qui avait précédemment acquis Arm alors indépendant en 2016 pour 32 milliards de dollars. À l’époque, SoftBank a acquis Arm principalement en tant que véhicule d’investissement, s’attendant à ce que l’entreprise prospère continue de croître alors que le nombre de puces expédiées sur l’architecture Arm continue d’exploser. Cependant, la société d’investissement a été sous pression ces derniers mois car certains de ses autres investissements ont pris de grands succès – en particulier WeWork et Uber – et bien que SoftBank ne commente pas officiellement pourquoi elle vend Arm après tout ce temps, il y a de nombreuses raisons. croire que l’entreprise vend l’un de ses actifs les plus précieux pour consolider ses bilans.

La transaction de 40 milliards de dollars signifie que SoftBank sortira en tête de son investissement, mais à peine – leur investissement dans Arm a nettement sous-performé par rapport à l’industrie technologique en général. L’accord verra SoftBank recevoir 12 milliards de dollars en espèces, ainsi que 21,5 milliards de dollars en actions NVIDIA. Cette transaction donnera à SoftBank une participation relativement importante dans NVIDIA, bien que selon les entreprises, la participation totale devrait être inférieure à 10%. Enfin, la valorisation de 6,5 milliards de dollars restante de l’opération proviendra de 1,5 milliard de dollars supplémentaires en capitaux propres que NVIDIA versera aux employés d’Arm, ainsi que d’un paiement complémentaire de 5 milliards de dollars à payer si Arm atteint certains objectifs financiers. .

Quant à NVIDIA, l’acquisition d’Arm marque sa plus grande acquisition à ce jour, éclipsant facilement l’acquisition de Mellanox qui a été clôturée il y a à peine quelques mois. Au cours de la dernière demi-décennie, NVIDIA a connu une croissance significative – à la fois en termes de revenus et de capitalisation boursière – grâce en grande partie au nouveau succès de NVIDIA sur le marché des serveurs et des centres de données avec leurs accélérateurs d’apprentissage profond. Alors que la société est bien loin de son sommet de 52 semaines qu’elle avait établi plus tôt ce mois-ci, NVIDIA dispose désormais d’une capitalisation boursière considérable de 330 milliards de dollars qu’elle exploite pour rendre cet accord possible.

Et selon l’entreprise, c’est ce succès sur le marché des serveurs qui suscite leur intérêt et leurs projets pour Arm. NVIDIA s’attend à ce que le marché des serveurs reste une opportunité à forte croissance et qu’en acquérant Arm, ils puissent tirer parti du récent succès d’Arm avec Neoverse et d’autres produits serveurs pour atteindre une part encore plus importante de ce marché.

Certes, NVIDIA n’annonce aucun plan matériel spécifique aujourd’hui – l’accord est encore facilement à un an et demi de la conclusion – mais NVIDIA a clairement indiqué qu’après son succès sur les marchés des GPU / accélérateurs et des réseaux, ils voient Arm comme le complément parfait à leur gamme de produits actuelle, leur donnant une architecture de processeur capable de compléter leur portefeuille de technologies. Même avec Arm, NVIDIA ne sera pas capable d’une intégration verticale complète, mais alors que la société doit encore aujourd’hui compter sur des fournisseurs tiers (par exemple AMD et Intel) pour certains des silicium les plus importants qui entrent dans les serveurs intégrant leurs accélérateurs, avec Un processeur de serveur basé sur Arm, NVIDIA peut offrir un package presque complet à lui seul.

Bien entendu, Arm est plus qu’un simple concepteur de CPU de serveur; la société a ses doigts dans tout, des grille-pain aux supercalculateurs grâce à sa très large gamme d’IP, et toute discussion sur l’acquisition d’Arm doit inclure ce qui arrive à ces entreprises. L’activité principale d’Arm consiste à octroyer des licences de propriété intellectuelle, et NVIDIA dit au public (et à ses partenaires) que cela ne changera pas – que la société continuera à accorder des licences de propriété intellectuelle à d’autres sociétés. La raison en est multiple – NVIDIA doit convaincre tout le monde, des régulateurs aux clients en passant par les investisseurs – mais en fin de compte, la société n’est pas en mesure de rivaliser avec de nombreux clients d’Arm, et ils ne le voudraient pas. Même dans l’espace serveur, NVIDIA ne pouvait pas espérer s’adapter à tout, des microserveurs aux supercalculateurs, sans parler des contrôleurs embarqués et des smartphones. NVIDIA adopte donc une approche complémentaire de l’acquisition, en utilisant la technologie de serveur d’Arm pour augmenter la leur, tout en continuant à octroyer des licences IP.

En fait, la société cherche à augmenter la quantité d’IP qu’Arm licencie en incluant l’IP actuellement détenue par NVIDIA; des technologies telles que les GPU, les accélérateurs IA et les processeurs réseau. C’est une idée avec laquelle NVIDIA a joué une fois auparavant sans grand succès, mais Arm est livré avec un bien meilleur modèle commercial et beaucoup plus d’expérience en matière de licences que NVIIDA n’a jamais eu. Il reste à voir exactement ce que cette expansion implique, mais les voies évidentes incluent l’octroi de licences sur l’IP graphique GeForce pour une utilisation dans les SoC (remplaçant potentiellement les offres d’Arm au Mali), ainsi que l’octroi de licences sur des bits et des morceaux du noyau tenseur de NVIDIA et des technologies InfiniBand.

Néanmoins, NVIDIA sait qu’elle doit faire face à une bataille difficile pour convaincre les clients traditionnels d’Arm que NVIDIA a leurs meilleurs intérêts à cœur. L’accord Arm est moins que souhaitable pour l’industrie dans son ensemble, car Arm n’a traditionnellement vendu que de la propriété intellectuelle et des conceptions de base connexes, restant totalement dissociée de la conception et des ventes de puces à grande échelle. Cependant, SoftBank étant apparemment déterminé à vendre Arm, il y a peu d’entreprises en mesure d’acheter Arm, et encore moins qui seraient prêtes à l’accepter comme un investissement à long terme. En fin de compte, l’acquisition d’Arm par un fabricant de puces crée d’étranges compagnons de lit partout, et il incombe à NVIDIA de convaincre les clients que leur acquisition d’Arm aidera l’écosystème en combinant les ressources d’ingénierie de l’entreprise, et qu’ils sont résolus à continuer à concevoir et à vendre. IP haut de gamme à laquelle d’autres entreprises – même les concurrents de NVIDIA – auront un accès raisonnable.

L’autre défi (et peut-être plus immédiat) pour NVIDIA est de convaincre les régulateurs du monde entier d’approuver l’accord. NVIDIA présente l’accord comme étant complémentaire, combinant deux sociétés qui, autrement, ne se chevauchent que très peu. Néanmoins, minimal n’est pas la même chose que «aucun», et en plus du chevauchement immédiat et évident avec les technologies GPU du Mali et de GeForce, les régulateurs s’intéresseront sans aucun doute beaucoup à l’avenir des licences IP. La révolution des smartphones de la dernière décennie et demie a été construite sur les architectures Arm – sans parler des milliards d’appareils équipés de microcontrôleurs Arm – tant de parties ont tout intérêt à maintenir cela.

À cette fin, alors que NVIDIA ne fait que commencer les discussions avec les régulateurs – l’accord était secret et n’a été discuté avec des partenaires ni des régulateurs que ce soir – la société fait déjà des concessions et des garanties au gouvernement britannique pour obtenir son approbation. Cela comprend l’engagement à garder Arm dont le siège est à Cambridge et à continuer à y effectuer une partie importante de leurs travaux d’ingénierie. La société annonce également qu’elle construira l’un de ses «centres d’excellence» en IA à Cambridge. En plus de fournir un environnement pour la recherche et la formation de pointe en IA, NVIDIA construira un supercalculateur alimenté par Arm et NVIDIA sur le site. Bien que les plans spécifiques pour le supercalculateur ne soient pas annoncés, la société a récemment terminé la construction du 7e-le supercalculateur le plus rapide, Selene, en utilisant son infrastructure DGX Pod, NVIDIA dispose donc de capacités importantes ici.

Sinon, aucune ouverture de ce type n’a été faite aux États-Unis ou à la Chine, mais la situation dans ces pays est très différente car ils ne sont pas la patrie traditionnelle d’Arm. Ce que NVIDIA devra faire (le cas échéant) pour vendre les régulateurs dans ces pays reste à voir, mais il convient de noter que rien dans cet accord ne résout l’impasse actuelle des exportations avec la Chine; même après la conclusion de l’accord, Arm sera toujours confronté aux mêmes restrictions pour exporter sa technologie vers la Chine.

Enfin, alors que cet accord verra NVIDIA acheter Arm en gros, les deux sociétés ont confirmé que les efforts continus d’Arm pour vendre son groupe de services IoT se poursuivront. En tant qu’entreprise non IP, NVIDIA n’y a aucun intérêt et, par conséquent, elle sera toujours scindée.

En fin de compte, l’accord Arm sera un changement important dans l’industrie, bien plus important que le prix de 40 milliards de dollars l’indique. Sous une forme ou une autre, Arm et sa propriété intellectuelle sont au cœur de milliards de puces vendues chaque année, une portée que peu d’autres entreprises peuvent égaler. Pour NVIDIA, l’acquisition d’Arm renforcera sa position en tant que concepteur de puces de premier plan, tout en lui offrant un portefeuille de technologies encore plus large pour s’attaquer au marché des serveurs et de nouvelles opportunités de vendre de la propriété intellectuelle à d’autres fournisseurs. Mais le vrai succès dépendra probablement de la capacité de NVIDIA à courtiser le reste de l’industrie technologique: la portée d’Arm n’est que celle de ses clients, et c’est donc à NVIDIA de convaincre ses clients qu’ils peuvent toujours compter sur la neutralité d’Arm même après le changement de propriétaire.