Suite au lancement de Thunderbolt 4 plus tôt cette année dans le cadre des processeurs Intel Tiger Lake, le prochain élément de la pile matérielle TB4 a été abandonné cette semaine avec la sortie du premier contrôleur Thunderbolt 4 autonome d’Intel, Maple Ridge (JHL8540). Auparavant annoncé en juillet dans le cadre de la révélation de Thunderbolt 4, Intel a mis à jour cette semaine sa base de données Ark pour ajouter une page produit pour la famille de contrôleurs Maple Ridge et signaler que la première partie est désormais disponible. Avec la sortie du contrôleur discret Thunderbolt 4, il sera désormais possible pour les fournisseurs de matériel de créer des hôtes TB4 avec des ports supplémentaires, ou dans des périphériques n’utilisant pas Tiger Lake Silicon d’Intel.

Ce lancement à la fin de décembre fait suite à la feuille de route précédente d’Intel, qui prévoyait le lancement des contrôleurs autonomes avant la fin de 2020. Il s’agissait notamment du contrôleur de périphérique Goshen Ridge (JHL8440) – pour une utilisation dans les quais et les périphériques, et le Maple Ridge ( Contrôleurs hôtes JHL8540 et JHL8340) – pour une utilisation dans les ordinateurs, tablettes et autres périphériques clients. Goshen Ridge est entré en production peu de temps après l’annonce. Et avec la sortie de Maple Ridge, Intel a également tenu sa promesse ici, en le sortant juste avant la fin de l’année.

Pendant un certain temps, les ports Thunderbolt n’ont été trouvés que sur les systèmes équipés de processeurs Intel. Cependant, l’année dernière, nous avons vu des fournisseurs tels que ASRock innover avec l’introduction d’un port Thunderbolt 3 sur le X570 Phantom Gaming-ITX / TB3, une carte mère de la plate-forme AMD Ryzen. Cela a été suivi il y a quelques mois par l’introduction de Mac basés sur M1 avec Thunderbolt 3 (soutenus par les contrôleurs internes d’Apple). L’utilisation de Maple Ridge permettra désormais aux fournisseurs de cartes mères de créer des systèmes avec des ports Thunderbolt 4 qui n’ont pas nécessairement besoin d’être basés sur des processeurs Intel.

Le contrôleur JHL8540 Maple Ridge s’interface avec le processeur hôte à l’aide d’une liaison PCIe 3.0 x4 et accepte également deux entrées Display Port 1.4a. En aval, le contrôleur active deux ports Thunderbolt 4, qui, avec leurs capacités natives Thunderbolt (encapsulation de paquets) peuvent également être utilisés comme ports USB4 directs ou comme DisplayPorts via le mode DP alt de l’USB-C.

Le commutateur PCIe et, en général, le support PCIe dans Maple Ridge a été mis à jour pour fonctionner avec de nombreuses fonctionnalités optionnelles, en gardant à l’esprit la sécurité et la riche variété de périphériques PCIe qui arrivent sur le marché. Par exemple, Maple Ridge inclut le support PCIe peer-to-peer qui permet à deux périphériques PCIe connectés aux deux ports Thunderbolt 4 d’échanger des données entre eux sans avoir à les faire voyager en amont vers la RAM hôte. Du point de vue de la sécurité, les services de contrôle d’accès (ACS) sont également pris en charge pour fournir une isolation entre différents ensembles de périphériques PCIe et les faire toujours passer par l’IOMMU. La mesure du temps de précision (PTM) est également une fonctionnalité prise en charge, permettant à différents périphériques PCIe en aval de se synchroniser avec précision entre eux et avec le système hôte.

Il faut noter que Thunderbolt 4 apporte plus de bande passante garantie aux utilisateurs finaux. Avec Thunderbolt 3, les fournisseurs de périphériques pourraient lésiner sur la connexion du contrôleur au processeur hôte – en utilisant uniquement une liaison en amont PCIe 3.0 x2 au lieu de PCIe 3.0 x4, tout en obtenant la certification Thunderbolt 3. Cela a réduit la bande passante minimale de données PCIe disponible à seulement 16 Gbit / s. Avec Thunderbolt 4, ce n’est plus possible. Les fournisseurs sont tenus d’utiliser une liaison PCIe 3.0 x4 complète s’ils souhaitent la certification Thunderbolt 4. Le mécanisme de partage de bande passante de Thunderbolt 3 entre la vidéo et les données a également mis quelques amortisseurs – même en l’absence de tunneling des flux DisplayPort, 18 Gbps de bande passante ont toujours été réservés au trafic vidéo et seulement 22 Gbps disponibles pour le transfert de données réel. Thunderbolt 4 corrige apparemment cela avec jusqu’à 32 Gbit / s de trafic de données (bande passante PCIe 3.0 x4 complète) disponible, permettant à des périphériques tels que les SSD Thunderbolt 4 de fournir des vitesses de 3 Go +.

Intel n’a pas publié de prix officiel du nouveau contrôleur Maple Ridge, mais Mouser Electornics répertorie les contrôleurs pour aussi peu que 11,34 $ en grandes quantités. En ce qui concerne la disponibilité des appareils dotés du JHL8540, je suppose que nous les verrons tôt ou tard. La plate-forme de bureau de nouvelle génération d’Intel, Rocket Lake-S, ne devrait pas avoir de prise en charge intégrée pour Thunderbolt 4, car cette fonctionnalité était visiblement absente de la révélation d’Intel Rocket Lake en octobre. Donc, l’ajout de Thunderbolt 4 à Rocket Lake-S nécessitera probablement l’utilisation de Maple Ridge.

Cela serait cohérent avec d’autres documents d’Intel, tels que les directives du chipset Intel de la série 500, qui indiquent apparemment des instructions pour utiliser un contrôleur Intel Thunderbolt 4 compatible USB4 distinct se connectant à quatre voies PCIe 3.0 à partir du chipset pour la prise en charge USB4 / Thunderbolt 4. À cette fin, nous nous attendons à ce que le développement du matériel réel par les partenaires d’Intel utilisant le contrôleur Maple Ridge soit déjà bien avancé.